Buyako Saka, del colegio a nueva joya de Inglaterra

El extremo de 19 años llama a la puerta de la titularidad con el conjunto de Southgate

Bukayo Saka controla el balón en el partido de Inglaterra contra la República Checa en el estadio de Wembley.
Bukayo Saka controla el balón en el partido de Inglaterra contra la República Checa en el estadio de Wembley.LAURENCE GRIFFITHS (AFP)

La selección inglesa es la segunda más joven de la Eurocopa por detrás de la ya eliminada Turquía. El entrenador Gareth Southgate admitió que tenían distintas opciones explosivas y muchas de ellas se trataban de jugadores jóvenes que están viviendo su primer torneo. El seleccionador cuenta con un amplio banquillo y le ha permitido dar minutos en esta competición a James (21 años), Mount (22), Foden (21), Bellingham (17) y a Bukayo Saka (Londres, 19 años), que explotó en el último encuentro y jugó por delante de otras estrellas como Jadon Sancho o Marcus Rashford.

Los primeros minutos de Saka en la Eurocopa le valieron para ser designado MVP en el triunfo de Inglaterra ante la República Checa (0-1) con el que pasaron a octavos como líderes. El extremo de 19 años salió de titular y se mostró muy activo especialmente en las etapas iniciales, cuando atravesó la defensa rival en numerosas ocasiones. Además, tuvo un papel clave en la elaboración de la jugada del gol que finalizó con un gran cabezazo de Raheem Sterling. “Southgate me dijo que saliera y actuara como en el Arsenal. Era la primera vez que jugaba con la selección con público en Wembley, a la vuelta de la esquina de mi casa -nació en el barrio de Ealing, en el oeste de Londres- y la afición coreó mi nombre. Fue una experiencia increíble”, confesó.

La formación de Saka empezó desde niño en el Arsenal, donde ha militado toda su vida. Poco a poco fue escalando todas las categorías del club inglés llegando a debutar profesionalmente en noviembre del 2018 en la Europa League frente al Vorskla Poltava de la mano del técnico Unai Emery. Al mismo tiempo compaginaba su carrera futbolística junto a sus estudios. Su antiguo maestro de educación física Mark Harvey sabía que “la naturaleza humilde y trabajadora” de su estudiante en Greenford High School estaba destinada a llevarlo a la cima. Y no ha tardado mucho. Hace apenas tres años completó la educación secundaria en Inglaterra con sobresalientes y ahora se ha convertido en un internacional de pleno derecho por sus grandes actuaciones en el Arsenal.

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La temporada 20/21 ha sido su temporada de consolidación convirtiéndose en una pieza clave para Mikel Arteta. La campaña inició de la mejor forma para Saka, quien heredó el dorsal número 7 y disputó un total de 35 partidos marcando 6 goles y asistiendo 7 veces. Su físico, velocidad y ritmo le han servido para ganarse un lugar en el equipo de Inglaterra para la Eurocopa. Se añade su capacidad de adaptación a distintas posiciones como lateral, mediocampo o extremo. Aun así, no se olvida de su escuela. “Le invitamos a una inauguración y vino. Sigue teniendo relación con su grupo de amigos”, dijo Harvey en el programa TalkSport.

Sus lazos con su niñez son tan fuertes como con sus raíces. Sus padres emigraron de Nigeria a Londres y él tomó la decisión de elegir a Inglaterra sobre el país africano cuando fue convocado para su debut contra Gales el año pasado. La pasión por el fútbol viene precisamente de su padre que, obsesionado por el Newcastle, le llevó a Old Trafford cuando tenía ocho años, lo que encendió sus aspiraciones de convertirse en profesional. En ese escenario, 10 años después de aquel partido, Saka disputó su segundo encuentro como titular defendiendo la camiseta del Arsenal y ahora se ha convertido en una estrella.

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