Zaila Avant-garde, la primera joven negra en ganar el torneo de deletreo de Estados Unidos

La estudiante, de 14 años, obtiene 50.000 dólares con palabra murraya, un tipo de árbol asiático

Zaila Avant-garde, cubierta de confeti tras su victoria. En video, el momento en que gana el concurso,REUTERS

M-U-R-R-A-Y-A. Deletreando con timidez y casi para adentro, la joven Zaila Avant-garde se proclamó ganadora el jueves del Concurso Nacional de Ortografía de 2021, en EE UUU llamado National Spelling Bee. El vídeo del momento es viral en Twitter. Tras 93 competiciones, Zaila es la primera afroamericana que se hace con el premio de 50.000 dólares. Avant-garde, cuyo apellido lo eligió su padre en honor al músico de jazz John Coltrane, ya es un símbolo para otros niños negros, que se inspirarán en su ejemplo para quizá seguir sus pasos. En el concurso del año 1936, MacNolia Cox, fue la primera niña negra en llegar a la final. Perdió. Por entonces, Cox tenía prohibido, debido a su color, hospedarse en el mismo hotel que el resto de sus compañeros blancos.

El momento de gloria de la adolescente de 14 años llegaba cuando los jueces del concurso proclamaban que la palabra que acababa de pronunciar, vocal tras vocal, era la buena. “¡Es correcto!”. Entre saltos de alegría y girando sobre sí misma, Avant-garde recibía el entusiasmo del público y sus aplausos bajo una lluvia de confeti.

La dificultad de la palabra se comprueba al taquigrafiar en los ordenadores que tienen un programa que avisa de errores en los vocablos. Si se escribe “Murraya”, el término aparece subrayado en rojo. Hay que acudir al diccionario Merriam-Webster para saber que la palabra vencedora es un tipo de árbol que existe en Asia y Australia, y cuyo fruto es comestible para los humanos y una exquisitez para los pájaros.

“Estaba bastante relajada con el término murraya, y con todas las demás palabras”, declaró con orgullo Avant-garde, aunque se la vió en cámara pelear un poco al deletrear el vocablo “Nepeta”, otra palabra referente al mundo de la flora. La ganadora califica como un pasatiempo deletrear palabras, ya que tiene el baloncesto como su prioridad y aspira a llegar un día a la NBA. También tiene como meta trabajar en la NASA (Agencia espacial de EE UU).

Residente en Nueva Orleans, Luisiana, Avant-garde es un prodigio del deporte de la canasta, ya que acumula tres victorias en el premio Guinness de los récords por votar a la vez varias pelotas de baloncesto durante un minuto (algo que muestra a menudo en su cuenta de Instagram). “Me había olvidado un poco del deletreo, pero estoy feliz porque lo dejaré como ganadora”, dijo Avant-garde. “No puedo apartar mis récords Guinness y abandonarlos como si nada”. La victoria de este año ha sido muy esperada, ya que en 2020 se tuvo que suspender el concurso debido a la pandemia de la Covid-19.

Muchos de los niños que participan en el Spelling Bee comienzan a competir cuando están en la guardería. No es el caso de Zaila. Su padre, Jawara Spacetime, vio el concurso en televisión y consideró que la habilidad de su hija con las matemáticas la podía trasladar a deletrear palabras. Desde entonces, su progreso ha sido espectacular hasta ser certificado con el máximo premio.

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Sobre la firma

Desde 1998, ha contado para EL PAÍS, desde la redacción de Internacional en Madrid o sobre el terreno como enviada especial, algunos de los acontecimientos que fueron primera plana en el mundo, ya fuera la guerra de los Balcanes o la invasión norteamericana de Irak, entre otros. En la actualidad, es corresponsal en Washington.

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